Los planetas

Los planetas del tamaño de la Tierra

Un nuevo estudio, financiado por la NASA y la Universidad de California, revela que los planetas pequeños son más comunes que los grandes. El amplio estudio utilizó el Telescopio Keck en Hawai, para contar las masas de planetas diferentes, que van de tres a 1.000 veces la masa de la Tierra, en alrededor de 166 estrellas similares al Sol. Todos los planetas orbitan muy cerca de sus estrellas, dentro de un cuarto de la distancia Tierra-Sol. En la actualidad, la tecnología de búsqueda de planetas terrestres no pueden detectar planetas tan pequeños como la Tierra. Puede detectar los llamados “súper-Tierras” en órbitas que están cerca de sus estrellas, y planetas más grandes en cierto rango de distancias.

Los datos, representados aquí en este gráfico de barras muestran una tendencia clara. Los planetas pequeños superan en número a los grandes. Los astrónomos extrapolan a partir de estos datos y estiman que la frecuencia de planetas del tamaño de la Tierra es de casi una de cada cuatro estrellas como el Sol, o el 23 por ciento.  “Los datos nos dicen que nuestra galaxia, la Vía Láctea con sus cerca de 200 mil millones de estrellas, tiene por lo menos 46 mil millones de planetas del tamaño de la Tierra, y eso es sin contar los planetas del tamaño de la Tierra que orbitan más lejos de sus estrellas en la zona habitable.”

Cada barra en este cuadro representa un grupo diferente de los planetas, divididos de acuerdo a sus masas. En cada uno de los tres grupos de mayor masa, con masas comparables a Saturno y Júpiter, la frecuencia de planetas alrededor de estrellas similares al Sol se encontró que era de un 1,6 por ciento. Para planetas de masa intermedia, con 10 a 30 veces la masa de la Tierra, o aproximadamente el tamaño de Neptuno y Urano, la frecuencia es de 6,5 por ciento. Y las súper-Tierras, con un peso de sólo tres a 10 veces la masa de la Tierra, tenía una frecuencia del 11,8 por ciento.

Imagen: NASA/JPL-Caltech/UC Berkeley

Fuente: NASA