Dos planetas orbitando una estrella

 La sonda espacial Kepler de la NASA, ha descubierto el primer sistema planetario confirmado, con más de un planeta que cruza por delante de la misma estrella, fuera denuestro sistema solar. Las firmas del tránsito de dos planetas distintos se vieron en los datos correspondientes a una estrella similar al Sol designada como Kepler-9. Los exoplanetas fueron nombrados Kepler-9b y 9c respectivamente. El descubrimiento ha sido posible después de siete meses de observaciones de más de 156.000 estrellas, como parte de una constante búsqueda de planetas de tamaño similar a la Tuierra, fuera de nuestro sistema solar. Los resultados serán publicados en la edición del jueves de la revista Science

La cámara ultra-precisa de Kepler obtiene las disminuciones en el brillo de las estrellas que se producen cuando un planeta transita delante de ella. El tamaño del planeta se pueden derivar de estas inmersiones temporales. 

La distancia entre el planeta y la estrella puede ser calculada midiendo el tiempo entre inmersiones sucesivas, cuando el planeta orbita la estrella. Pequeñas variaciones en la regularidad de estas caídas se pueden utilizar para determinar las masas de los planetas y detectar otros planetas que no transitan en el sistema. 

En junio, se presentaron los resultados científicos de la misión, que identificó más de 700 candidatos de planeta en los primeros 43 días de observacioners del telescopio espacial Kepler. Los datos incluyeron cinco sistemas candidatos adicionales que parecen mostrar más de un planeta en tránsito. El equipo de Kepler ha acumulado suficientes datos de seguimiento para confirmar este sistema multi-planeta. 

Los científicos han calculado las masas de los planetas por medio de observaciones del Observatorio Keck en Hawai. Las observaciones muestran a Kepler-9b como el mayor de los dos planetas, y ambos tienen masas similares a Saturno. Kepler-9b se encuentra más cercano a la estrella con una órbita de alrededor de 19 días, mientras que Kepler-9c tiene una órbita de unos 38 días. Mediante la observación de varios tránsitos de cada planeta durante los siete meses de datos, el tiempo entre los tránsitos sucesivos podrían ser analizados. 

“Este descubrimiento es la primera detección clara de los cambios significativos en los intervalos de un tránsito planetario a la siguiente, lo que llamamos las variaciones de tránsito momento”, dijo Matthew Holman, un científico de la misión Kepler en el Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica en Cambridge, Mass . “Esta es una evidencia de la interacción gravitatoria entre los dos planetas como se observa con la nave espacial Kepler.” 

Además de los dos planetas gigantes, los científicos también han identificado lo que parece ser un tercer exoplaneta, la firma mucho más pequeña de tránsito en las observaciones de Kepler-9. Esa firma es coherente con los tránsitos de un planeta con tamaño similar a la Tierra, alrededor de 1,5 veces el radio de la Tierra. Observaciones adicionales confirmarán si esta señal es de hecho un planeta o un fenómeno astronómico que imita la apariencia de un tránsito. 

Imagen: NASA/Ames/JPL-Caltech 

Fuente: NASA