Sistema Planetario Kepler-11

Sistema Planetario Kepler-11

Los científicos mediante el Telescopio Kepler de la NASA, han descubierto recientemente seis exoplanetas constituidos por una mezcla de roca y gases orbitando una estrella similar al Sol, conocida como Kepler-11, que se encuentra a unos 2.000 años luz de la Tierra.

El sistema planetario Kepler-11 es increíble”, dijo Jack Lissauer, un científico planetario y de ciencia, miembro de las misión Kepler en el Centro Ames de la NASA, en Moffett Field, California. “Es increíblemente compacto, y también es increíblemente plano, hay un número sorprendentemente elevado de planetas grandes, que orbitan cerca de su estrella, pero no conocíamos tales sistemas planetarios, incluso no pensábamos que pudieran existir “.

En otras palabras, Kepler-11, es el sistema planetario, más compacto descubierto hasta ahora, más allá del nuestro sistema solar. “Pocas estrellas se conocen que tienen más de un planeta en tránsito, y Kepler-11 es la  primera estrella conocida en tener más de tres”, dijo Lissauer. “Así que sabemos que los sistemas de este tipo no son muy comunes. Hay ciertamente mucho menos del uno por ciento de las estrellas que tienen sistemas como Kepler-11. Pero si se trata de uno de cada mil, uno de cada diez mil uno en un millón, no lo sabemos, porque sólo hemos observado una de ellas. ”

Todos los planetas en órbita de la estrella Kepler-11, (una estrella enana amarilla), son más grandes que la Tierra, con tamaños comparables a Urano y Neptuno. El planeta más interior, Kepler-11b, está diez veces más cerca de su estrella que la Tierra lo está del sol. Hacia el exterior, los otros planetas son Kepler-11c, Kepler-11d, 11e-Kepler, Kepler-11f, y el planeta más exterior, Kepler-11g, que está dos veces más cerca de su estrella que la Tierra del sol. “Los cinco planetas interiores están más cerca de su estrella que cualquier planeta comparado con nuestro sol y el sexto planeta está todavía bastante cerca”, dijo Lissauer. Si se coloca en nuestro sistema solar, la órbita de Kepler-11g estaría entre Mercurio y Venus, y los otros cinco planetas, orbitarían entre Mercurio y nuestro sol. Las órbitas de los cinco planetas interiores del sistema planetario de Kepler-11 están mucho más cerca que cualquiera de los planetas de nuestro sistema solar.

exoplaneta kepler 11-b

exoplaneta kepler 11-b

El interior de los cinco exoplanetas tienen períodos orbitales entre los días 10 y 47 alrededor de la estrella enana, mientras que Kepler-11g tiene un período de 118 días. “Al medir el tamaño y las masas de los cinco planetas interiores, hemos determinado que se encuentran entre los exoplanetas más pequeños  confirmados, o planetas fuera de nuestro sistema solar”, dijo Lissauer. “Estos planetas son mezclas de roca y gases, posiblemente incluyendo el agua. El material rocoso está presente en la mayoría de la masa de los planetas, mientras que el gas ocupa la mayor parte de su volumen.”

Según Lissauer, Kepler-11 es un grande en el sistema planetario cuya arquitectura y la dinámica puede ofrecer pistas sobre su formación. El exoplaneta Kepler-1, Kepler-11e y 11f Kepler tienen una cantidad significativa de gas ligero, que dice Lissauer, indica que al menos estos tres planetas se formaron a principios de la historia del sistema planetario, dentro de unos pocos millones de años.

Un sistema planetario solar como el nuestro, nace cuando el núcleo de una nube molecular se colapsa para formar una estrella. En este momento, se originan los discos de gas y polvo en el que se forman los planetas, llamados discos protoplanetarios, alrededor de la estrella. Los discos protoplanetarios pueden verse alrededor de la mayoría de las estrellas que están a menos de un millón de años, pero pocas estrellas de más de cinco millones de años los tienen.

“Los datos del Telescopio Espacial Kepler nos permitirán calcular  estimaciones más precisas de los tamaños de planeta y de las masas, y nos permitiría detectar más planetas que orbitan la estrella de Kepler-11”, dijo Lissauer. “Tal vez podríamos encontrar un séptimo planeta en el sistema, ya sea por su tránsito o en el tirón gravitatorio que ejerce sobre los seis planetas que ya vemos. Vamos a aprender una cantidad excepcional de la diversidad de planetas ahí fuera, alrededor de estrellas dentro de nuestra galaxia. ”

El observatorio espacial Kepler busca las huellas de los planetas, mediante la medición de pequeñas disminuciones en el brillo de las estrellas, cuando los planetas cruzan de frente, o en tránsito  de la estrella. El tamaño del planeta se pueden derivar de los cambios en el brillo de la estrella. La temperatura puede estimarse a partir de las características de la estrella que orbita y el período orbital del planeta.

El equipo científico de Kepler está utilizando telescopios terrestres, así como el Telescopio Espacial Spitzer, para realizar observaciones de seguimiento a los candidatos planetarios y otros objetos de interés. El campo de estrellas que Kepler observa en las constelaciones de Cygnus y Lyra sólo puede ser vistos desde observatorios terrestres en la primavera hasta el otoño. Los datos de estas otras observaciones ayudarán a determinar cuáles de los candidatos pueden ser identificados como planetas.

Kepler continuará realizando las investigaciones científicas hasta al menos noviembre de 2012, en busca de planetas como la Tierra, incluidos los que orbitan estrellas en la zona habitable, donde el agua líquida podría existir en la superficie del planeta. Dado que los tránsitos de los planetas en la zona habitable de estrellas similares al Sol se producen una vez al año y se requieren tres tránsitos para la verificación, se prevé tomar por lo menos tres años para localizar y verificar un planeta de tamaño. Kepler es la décima misión Discovery de la NASA.El Centro Ames es responsable del desarrollo de sistemas de tierra, operaciones de la misión y el análisis de datos científicos. Jet Propulsion Laboratory, en Pasadena, California, dirigió el desarrollo de la misión Kepler. Ball Aerospace y Technologies Corp., de Boulder, Colorado, fueron los responsable del desarrollo del sistema de vuelo de Kepler, y junto con el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado, realiza el apoyo a las operaciones de la misión.

Las observaciones desde tierra necesarias para confirmar los descubrimientos se realizaron en el Keck I en Hawai; Hobby Ebberly y Harlan J. Smith en Texas, Hale y Shane en California; WIYN, MMT y Tillinghast en Arizona, y la óptica desde los países nórdicos en las Islas Canarias, España.

Imágenes: NASA/Tim Pyle

Fuente: NASA