Exoplaneta Gliese581g

Descubrimiento Exoplaneta Gliese581g

Un equipo de cazadores de planetas de la Universidad de California  Santa Cruz (UC), y la Institución Carnegie de Washington ha anunciado el descubrimiento de un planeta con tres veces la masa de la Tierra orbitando una estrella cercana a una distancia que lo coloca de lleno en el medio de la “zona habitable” de la estrella. El nuevo exoplaneta se ha denominado Gliese 581g

Este descubrimiento fue el resultado de más de una década de observaciones con el Observatorio WM Keck en Hawai, uno de los mayores telescopios ópticos del mundo. La investigación, patrocinada por la NASA y la Fundación Nacional de Ciencia, puso el planeta en una zona donde el agua líquida podría existir en la superficie del planeta. De confirmarse, este sería el exoplaneta más parecido a la Tierra descubierto hasta ahora y el primer caso evidente de un planeta potencialmente habitable fuera de nuestro sistema solar

Para los astrónomos, un planeta  “potencialmente habitable” es un planeta que podría albergar la vida, no necesariamente en forma humana. La habitabilidad depende de muchos factores, pero tener agua líquida y una atmósfera se encuentran entre los más importantes. 

Los nuevos resultados se basan en 11 años de observaciones de la estrella enana roja Gliese 581, (situada a unos 20 años luz de distancia de la Tierra), con el espectrómetro CONTRATA en el telescopio Keck I. El espectrómetro permite mediciones precisas de la velocidad radial de una estrella (su movimiento a lo largo de la línea de visión desde la Tierra), que puede revelar la presencia de planetas. El tirón gravitatorio de un planeta en órbita provoca cambios periódicos en la velocidad radial de la estrella madre. Múltiples planetas inducen oscilaciones complejas en la estrella, y los astrónomos usan sofisticados análisis para detectar planetas y determinar sus órbitas y masas. 

” Las observaciones a largo plazo Keck sobre de la oscilación de las estrellas cercanas, ha permitido la detección de este sistema multi-planetario”, dijo Mario R. Pérez, científico del programa Keck en la sede de la NASA en Washington. “Keck una vez más, ha demostrando que es una excelente herramienta para la investigación científica.” 

Steven Vogt, profesor de astronomía y astrofísica en la Universidad de California Santa Cruz, y Paul Butler del Instituto Carnegie han publicado un artículo en la revista Astrophysical Journal sobre el descubrimiento. 

“Nuestros resultados ofrecen un caso muy convincente de la existencia de un planeta potencialmente habitable“, dijo Vogt. “El hecho de que hemos sido capaces de detectar este planeta tan rápidamente y tan cerca nos dice que los planetas como éste debe ser un proceso muy común.” 

El artículo presenta el descubrimiento de dos nuevos planetas alrededor de Gliese 581. Esto eleva el número total de planetas conocidos alrededor de esta estrella de seis, la mayoría de los descubiertos hasta ahora en un sistema planetario fuera del nuestro. Al igual que nuestro sistema solar, los planetas alrededor de Gliese 581 tienen órbitas casi circulares. 

El nuevo planeta, designado Gliese 581g tiene una masa tres a cuatro veces la de la Tierra y orbita su estrella en menos de 37 días. Su masa indica que es probable que sea un planeta rocoso con una superficie definida y la gravedad suficiente para retener una atmósfera. 

Gliese 581, situada a 20 años luz de distancia de la Tierra en la constelación de Libra, tiene dos planetas detectados anteriormente que se encuentran en los bordes de la zona habitable, una en el lado caliente (planeta Gliese 581c) y uno en el lado frío (planeta Gliese 581d). Mientras que algunos astrónomos siguen pensando que el planeta d podría ser habitable, si tiene una gruesa atmósfera con un fuerte efecto invernadero para que se caliente, otros se muestran escépticos. Gliese 581g El planeta recién descubierto, sin embargo, se encuentra en el centro de la zona habitable. 

El planeta está anclado por las mareas a la estrella, lo que significa que un lado está siempre de cara a la estrella y la luz de la estrella en la zona de día es permanente, mientras que el lado opuesto de la estrella está en oscuridad perpetua. Un efecto de esta situación es que estabilizaría el clima del planeta, según Vogt. La zona más habitable en la superficie del planeta sería la línea entre la sombra y la luz (conocido como el “terminator”). 

Imágenes: NASA/ Lynette Cook/ National Science Foundation/Zina Deretsky

Fuente: NASA