Los cocodrilos pueden surfear las corrientes del Océano para llegar a costas lejanas

Los cocodrilos son malos nadadores de larga distancia. En su lugar, su talento se encuentran en el surf, según un estudio publicado hoy en el Journal of Animal Ecology. Los cocodrilos de agua salada (Crocodylus porosus) tienen el mayor alcance geográfico que cualquier especie de cocodrilo, abarcando más de 10.000 kilómetros cuadrados del sureste del Océano Pacífico.

Esa amplia distribución sugiere que se puede cruzar el océano para llegar a localidades lejanas, pero hasta ahora sólo tres cocodrilos de agua salada había sido rastreados en viajes transoceánicos. Los zoólogos no sabían, cómo los reptiles viajaron distancias tan largas, dado el nivel sostenido de natación que requiere.

La respuesta es que los cocodrilos recorren o surfean las corrientes de superficie del agua, según un grupo dirigido por Craig Franklin, un zoólogo de la Universidad de Queensland en Australia. Los únicos reptiles que viajan cuando la corriente fluye en la dirección de su viaje deseada, informaron los investigadores. Cuando cambia la marea, los cocodrilos o bien suben a la orilla del río, o bucean en el fondo del río para esperar a que la corriente sea inversa.

Los investigadores compararon sus datos con las estimaciones de las corrientes de agua superficial de la Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation, la agencia nacional de ciencia de Australia. Ellos encontraron que ocho cocodrilos llevaron a cabo un total de 42 viajes de larga distancia de más de 10 kilómetros por día. En el 96% de estos viajes, los reptiles viajaron con el flujo de la corriente. En cambio, los cocodrilos son igualmente aptos para circular con y contra el flujo de la corriente al hacer viajes de corta duración.

Cuando la marea estaba en contra de la dirección de los cocodrilos, su temperatura corporal registrada se elevó a aproximadamente 32 º C, lo que sugiere que estaban tomando el sol en la orilla del río. Cuando la marea se volvió a su favor, su temperatura corporal bajó a 25 º C, lo que indica que estaban de vuelta  al agua.

“Ellos saben cuando la corriente está fluyendo en la dirección que quieren viajar”, dice Franklin. “Es como que tienen un propósito. Ellos parecen estar tomando una decisión antes del viaje, es decir, que van a viajar con la corriente.”

Atracción magnética

No está claro si este comportamiento es aprendido o heredado, dice Franklin. Él dice que las correlaciones pueden establecerse entre el comportamiento migratorio y las capacidades cognitivas de los cocodrilos y las aves, ya que las primeras están más estrechamente relacionados con éste que con otros reptiles. Los estudios previos han mostrado que  los animales utilizan señales magnéticas para navegar.

El estudio más reciente indica que navegar por las corrientes oceánicas es un método eficaz de migración para los cocodrilos de agua salada. El Surfing también proporciona una forma para que los individuos de poblaciones distantes, puedan cruzar las barreras del océano y así reproducirse, lo que ayuda a explicar por qué cocodrilos de agua salada no se han diversificado en distintas especies.

Pero James Perran Ross, un ecólogo de vida silvestre en la Universidad de Florida en Gainesville, no está convencido de que los viajes de los cocodrilos oceánicos son intencionales, sino que dice que son más propensos a ser “contratiempos ocasionales”. “Sólo dirigirse a ciegas aguas abajo no es mucho de una estrategia”, dice.

“Eso sería bastante desgracia”, argumenta Franklin. “Y si es una desgracia, ¿por qué otras especies de cocodrilo no cometieron también el mismo error?” Su equipo planea realizar un seguimiento de los cocodrilos en los próximos diez años, para arrojar luz sobre el por qué los reptiles viajan largas distancias y cómo surgió este comportamiento.

“Los cocodrilos surfean las corrientes para reducir gastos energéticos durante el viaje. Consiguen un viaje gratis”, dice Franklin.

El grupo de Franklin, que incluyó al ya fallecido Steve Irwin

, más conocido como “El Cazador de Cocodrilos”, pasó un año estudiando 20 cocodrilos adultos en el río Kennedy en el norte de Queensland, Australia. Implantados con dispositivos acústicos que emiten pulsos a través del agua, los movimientos de los reptiles “fueron seguidos por 20 receptores colocados en un tramo de 63 kilómetros del río de marea. Las señales permitieron al equipo identificar el cocodrilo, y determinar su temperatura corporal.

Imagen: zoo de Australia

Fuente: Nature