Cuando una ballena muere, se hunde hasta el fondo marino y se convierte en comida para todo un ecosistema. Investigadores de la Universidad de Gotemburgo, Suecia, han descubierto especies desconocidas que se alimentan sólo de las ballenas muertas – y han utilizado la tecnología del ADN para demostrar que la diversidad de especies en los océanos puede ser más abundante de lo que se pensaba.

Las ballenas muertas constituyen una fuente de alimento impredecible porque es imposible saber cuándo y dónde se van a morir, y cuando lon hace, la fuente de alimento no dura para siempre. Sin embargo, algunas especies marinas se han especializado en alimentarse de cadáveres de ballenas.

Gran fuente de nutrientes

Ha sido demostrado por los investigadores de la Universidad de Gotemburgo, que han estudiado el ecosistema alrededor de las ballenas muertas utilizando cámaras submarinas. Una ballena muerta es una enorme fuente de nutrientes. De hecho, un cadáver ofrece la misma cantidad de nutrientes que normalmente los sumideros desde la superficie hasta el fondo marino en 2000 años, y esto es de gran beneficio para innumerables especies: primero, la carne es comida por tiburones y grandes peces, y lugo enormes cantidades de diversos organismos vienen a comer al esqueleto.

Gusanos especializados

Un grupo de animales se encuentran comúnmente en los esqueletos de ballena (bristleworms en inglés) que están relacionados con la lombriz de tierra. Algunas especies bristleworm son tan especializados en comer ballenas muertas que tendrían problemas para sobrevivir en otros lugares. Un ejemplo es Osedax, que utiliza su sistema de raíces que penetran los huesos de ballenas en la búsqueda de alimentos. Otras especies se especializan en la alimentación de las gruesas capas de bacterias que se forman rápidamente alrededor de los huesos.

Nueve especies nuevas

Una tesis del Departamento de Zoología de la Universidad de Gotemburgo describe no menos de nueve especies previamente desconocidas de estas bacterias-bristleworms.

Críptico de especies

Cuatro de las nuevas especies fueron encontradas en los cadáveres de ballenas situadas a una profundidad de 125 metros en Kosterhavet, el nuevo parque nacional en la costa de Strömstad, Suecia. Las otras cinco especies se alimentan de huesos de ballena en aguas profundas frente a las costas de California, EE.UU. El árbol genealógico de los bristleworms se ha estudiado mediante el uso de datos moleculares.

Los análisis de ADN muestran que hay varias de las llamadas especies crípticas bristleworm, es decir, especies que a pesar de parecer idénticos difieren mucho genéticamente. Los análisis muestran que la adaptación a una vida en cadáveres de ballenas se ha producido en las especies de los diferentes caminos evolutivos y en varios puntos en el tiempo.

El estudio también muestra que algunas especies que se supone que habitan en muchas áreas diferentes a nivel mundial, la llamada especie cosmopolita, de hecho, puede ser críptico de especies. Este hallazgo puede ser muy importante para nuestra comprensión de cómo son los animales repartidos por todo el mundo y saber cuantas especies diferentes habitan en nuestro planeta, la Tierra.

Imagen: Craig R Smith

Fuente: ScienceDaily