Olfatear cualquier contaminante potencial en la Estación Espacial Internacional, ha sido el objetivo en los últimos seis meses, de la nariz electrónica, o ENose, construida por el JPL y que ya está de regreso en la Tierra. El instrumento ha analizado muestras del aire con 32 sensores que pueden detectar olores diversos y señalar cuáles son peligrosos para los seres humanos. ENose, un invento tecnológico del tamaño de una caja de zapatos, pertenece a la tercera generación de este tipo.

“Nuestra prueba de seis meses fue muy bien. El ENose identificó formaldehído, freón 218, metanol y etanol, pero todos ellos estaban en niveles no peligrosos”, dijo Amy Ryan, investigador principal del ENose en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, Calif . Ryan construyó la ENose en el JPL y ha gestionado el proyecto desde sus inicios en 1996. “Un instrumento como éste podría permanecer días en la Estación Espacial Internacional y controlar la calidad del aire en tiempo real.”

En el futuro, la ENose podría utilizarse en el control de las cabinas de la tripulación de los vehículos a la Luna y otros destinos, o serían estacionados en una base lunar. Otras aplicaciones potenciales incluyen la detección de un fuego ardiente antes de que entre en erupción, olfatear en busca de minas sin detonar y vigilar los derrames de productos químicos en un área de trabajo. Hay también posibles aplicaciones en el diagnóstico médico.

“Una nariz humana no es siempre tan sensible a los productos químicos como la ENose y ni siquiera pueden detectar algunos productos químicos peligrosos”, dijo Ryan. “La ENose puede oler y dar a la gente previo aviso, antes de los niveles de la contaminación causen daño.”

El ENose fue trasladado a la Estación Espacial Internacional por el transbordador espacial Endeavour, en la misión espacial STS-126 en diciembre de 2008. Ha regresado a casa hoy en el transbordador espacial Discovery STS-128, después de su 13 día del viaje.

Imagen: NASA

Fuente: NASA