Investigadores australianos han descubierto un gran número de nuevas especies de animales invertebrados que viven en las aguas subterráneas, cuevas y “micro-cavernas” en medio de las duras condiciones del interior de Australia. Un equipo nacional de 18 investigadores ha descubierto 850 nuevas especies de invertebrados, que incluyen varios tipos de insectos, pequeños crustáceos, arañas, gusanos y muchos otros animales. El equipo – dirigido por el profesor Andy Austin (Universidad de Adelaida), el Dr. Steve Cooper (South Australian Museum) y el Dr. Bill Humphreys (Western Australian Museum) – ha llevado a cabo un período de cuatro años de estudio integral de las aguas subterráneas, cuevas y cavernas a través de micro zonas áridas y semi-áridas en Australia.

“Lo que hemos encontrado es que no tienes que buscar en las profundidades del océano para descubrir nuevas especies de animales invertebrados, sólo tienes que mirar en su propio patio trasero “, dice el profesor Austin, del Centro de Biodiversidad y Biología Evolutiva de la Universidad de Adelaida en Australia. “Nuestra investigación ha revelado comunidades enteras de animales invertebrados, que apenas hace un tiempo eran desconocidas. Lo que hemos descubierto es un componente totalmente nuevo para la diversidad biológica de Australia. Es un descubrimiento enorme y es sólo alrededor de una quinta parte del número de nuevas especies que creemos que viven en la clandestinidad en el interior de Australia.”

Sólo la mitad de las especies descubiertas hasta el momento han sido nombrados. Genéricamente, los animales encontrados en las aguas subterráneas que se conoce como “stygofauna” y los de las cuevas y micro-cavernas son conocidas como “troglofauna”. El profesor Austin dice que el equipo tiene una teoría de por qué tantas especies nuevas se han escondido bajo tierra y en cuevas.

“Básicamente lo que estamos viendo es el resultado de cambios climáticos del pasado. La zona central y sur de Australia era un lugar mucho más húmedo hace 15 millones de años cuando hubo un florecimiento de la diversidad de la fauna de invertebrados que viven en la superficie. Pero se convirtió en el continente más seco, un proceso que pudo durar entre 1-2 millones de años, y que tiene como resultado el medio árido actual. Las especies se refugiaron en hábitats aislados favorables, como en las aguas subterráneas y de micro-cavernas, donde han sobrevivido y evolucionado en aislamiento unos de otros.

“El descubrimiento de esta “nueva biodiversidad”, aunque interesante científicamente, también plantea una serie de retos para la conservación en que muchas de estas especies se encuentran en áreas que son potencialmente afectadas por la minería y la actividad pastoral”, dice Austin.

El equipo de investigación ha informado de sus conclusiones en una conferencia científica sobre la evolución y la diversidad biológica en Darwin, que celebra el 200 aniversario de Charles Darwin: http://www.evolutionbiodiversity2009.org. La conferencia termina hoy.

El equipo de investigación ha sido financiado por el Australian Research Council (ARC) Environmental Futures Network.

Imagen: Australian Center for Evolutionary Biology & Biodiversity, University of Adelaide

Fuente: SC